Volumen XIX — Nº 78
Marzo/Abril 2008
Dossier: Neurobiología de la Conciencia
  • Tristan A. Bekinschtein
    Instituto de Neurología Cognitiva (INECO).
    Impaired Consciousness Research Group, University of Cambridge, Cambridge, UK.
  • Facundo F. Manes
    Instituto de Neurología Cognitiva (INECO).
    Instituto de Neurociencias, Universidad Favaloro. Buenos Aires, Argentina.
    E-mail: fmanes@neurologiacognitiva.org

Resumen

Los desórdenes de la conciencia continúan fascinando a neurólogos, neurocientíficos y filósofos pero durante décadas no han sido objeto de estudios consistentes debido a su dificultad en el abordaje experimental. En los últimos años, un creciente número de grupos de investigación en neurociencias cognitivas están abordando el estudio de la neurofisiología de la conciencia desde una perspectiva experimental a pesar de la complejidad metodólogica y epistemológica del tema. Aunque es difícil de describir la conciencia, ésta podría ser definida como una combinación entre la capacidad de estar en vigilia (wakefulness) y el hecho de estar consciente (awareness). Desde una perspectiva neurobiológica se ha propuesto que el sistema de la formación reticular ascendente y sus proyecciones talámicas serían críticos en modular el ciclo sueño vigilia y el alerta (wakefulness). La capacidad de darse cuenta conscientemente (awareness) sería una función de las redes neurales entre la corteza y el tálamo y el sistema cortico-cortical. Distintos modelos se han utilizado al atacar este difícil problema; estudios in vivo no invasivos, en personas conscientes con lesiones cerebrales, en animales y en personas en estados de conciencia disminuida. En este artículo revisamos la evidencia científica de los correlatos neurales de los procesos conscientes e inconscientes en diferentes estados de conciencia haciendo hincapié en pacientes en estado de conciencia disminuida.

Palabras claves:Conciencia - Estado vegetativo - Coma - Estado de mínima conciencia.

NEUROBIOLOGY OF CONSCIOUSNESS
Summary

Disorders of consciousness have captivated neurologists, neuroscientists, and philosophers for decades, but few consistent studies have been conducted on these conditions due to their difficult experimental approach. In recent years, an increasing number of cognitive neuroscience research groups have examined the physiology of consciousness from an experimental perspective, despite the methodological and epistemological complexities of the field. While describing consciousness can be challenging, a close definition must acknowledge a combination of wakefulness and awareness. Form a neurobiological standpoint, it has been argued that the ascending reticular system and its thalamic projections are critical in modulating awareness and wakefulness sleep cycles. Awareness may be a function of the neural networks within the cortex, the thalamus, and the cortico-cortical system. Different models have been employed to tackle this difficult problem, including non-invasive in vivo studies, examination of conscious patients with brain lesions, and studies on both animals and patients with disorders of consciousness. This article reviews the scientific evidence for the neural basis of conscious and unconscious processes in different states of consciousness, focusing on patients in the vegetative and minimally conscious state.

Key words: Consciousness - Awareness - Wakefulness - Vegetative state - Minimally conscious state.